Assolement

L'assolement est la division des terres d'une exploitation agricole en parties différentes, nommées soles ou pies, consacrées chacune à une culture donnée pendant une saison culturale.

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Définitions :

  • Succession de cultures différentes sur un même terrain pour éviter l'appauvrissement du sol ou le développement des mauvaises herbes. (source : fnh)
  • Le fait de pratiquer la même culture l'ensemble des trois ans sur la même parcelle. (rotation) (source : webjardiner)

L'assolement est la division des terres d'une exploitation agricole en parties différentes, nommées soles ou pies, consacrées chacune à une culture donnée pendant une saison culturale. Dans chaque sole, les cultures peuvent fluctuer d'une année (voire d'une saison) à l'autre : c'est la succession culturale ou rotation, qui est une notion différente. L'assolement est la diversité géographique des cultures à un moment donné, la rotation est la succession des cultures sur une même parcelle au fil du temps.

L'assolement d'une exploitation agricole résulte de différentes contraintes, tant techniques qu'économiques, et cherche à optimiser le résultat global. Les critères économiques à prendre en compte sont le marché, le prix de vente, les investissements à mettre en œuvre, peut-être des limites de contingentement pour les cultures règlementées ou des subventions. Les facteurs techniques, au sens large, incluent les règles de rotation des cultures, l'organisation du travail, la disponibilité du matériel, mais aussi les facteurs écologiques (sol, climat, etc. ). Enfin l'agriculteur doit prendre en compte les moyens humains, en quantité, qualification et savoir-faire.

Exemple

Un agriculteur exploite dix parcelles ; trois pour cultiver du blé, cinq pour cultiver du maïs, deux pour cultiver du tournesol.
Il a par conséquent trois soles : une sole de blé, une sole de maïs, une sole de tournesol.

On peut par extension parler d'assolement au niveau d'une commune ou d'une région.

Aperçu historique

Déjà au Moyen Âge, les pratiques d'assolement se faisaient de manières différentes selon les régions.

Le Nord de la France, pays de champs ouverts (openfield), pratiquait l'assolement triennal, à l'origine, en particulier pour les contrées les plus au nord, de façon obligatoire. Le terroir des villages était découpés en trois soles, sur lesquels les agriculteurs tenanciers ne pouvaient cultiver que ce qui était prévu par la communauté villageoise. Les chefs de famille décidant des pratiques culturales entre eux. Sur la sole en jachère, c'est-à-dire sans culture, les villageois pouvaient pratiquer la vaine pâture. Les autres soles étaient : une sole de blé d'hiver, une sole de céréale de printemps (orge, avoine) ou de légumineuses.

Ce type d'assolement, avec l'augmentation de population, est entré dans un cercle vicieux. L'ensemble des terres étant cultivées, il était complexe d'augmenter la production alimentaire, sauf à rogner sur les prairies, et par conséquent à diminuer le cheptel. Cette diminution des troupeaux entraîna une diminution de la fumure, et par conséquent un appauvrissement des terres, déjà particulièrement sollicitées. Cet appauvrissement des terres, causé par le manque d'engrais, entraînait une baisse des rendements en grains et fourrages, ce qui empêchait de développer le cheptel, et par conséquent limitait l'apport en engrais aux terres cultivées, etc. Il avait en particulier le tort d'être soumis à des coutumes trop collectives au goût de la bourgeoisie agricole représentée par les Physiocrates.

Progressivement, à partir du XVIe siècle, la sole en jachère reçut la culture d'une légumineuse fourragère. En 1770, un édit royal donnant la possibilité l'enclosure, (Edit de clôture) et par conséquent remettant en cause ces pratiques culturales, généra des troubles importants. À la Révolution française, la pratique était déjà devenue plus individualiste.

Dans le Sud de la France, pays de bocage, et le monde méditerranéen, l'assolement biennal était privilégié. La coutume issue du droit romain, et les contraintes climatiques (culture impossible des céréales de printemps), le travail à l'araire au lieu de la charrue font que l'assolement biennal était bien adapté à ce milieu.

Les terres de parcours (saltus) formaient un élément particulièrement important des terroirs ruraux, puisque les transferts de fertilité se faisaient de ces terrains vers les terres cultivées.

Au XVIIe siècle, la loi des clôtures (Enclosure Act), permit pour la première fois, en Angleterre, à de riches propriétaires fonciers de clôturer leur propriété pour en exclure les animaux des autres gens plus pauvres. Les pauvres devinrent toujours plus pauvres et les riches plus riches. Certains prétendent que cela perfectionna les performances globales du dispositif de production agricole.

Comparaison des assolements

Classiquement, l'assolement triennal est reconnu comme supérieur au biennal. Cependant, F. Sigaut a montré que leur productivité était proche, ou alors identique.

Néanmoins, en variant légèrement les cultures et les pratiques, l'assolement triennal est moins sensible aux aléas climatiques, et sert à mieux répartir le travail sur l'année.

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